Qué hacer en Periyar
Dónde comer, Dónde dormir, Destinos, Kerala

Periyar, el parque natural de Kerala

La mayor reserva de tigres del sur de India

Plantacion de té en Periyar
Plantacion de té en Periyar © Nandhu Kumar

El Parque Nacional de Periyar ha sufrido cierto desprestigio por lo fácil del acceso y una mala gestión de algunas actividades dentro del área protegida.

Tras corregirlo, en estos momentos ofrece una amplia oferta de actividades de naturaleza con una prioridad absoluta por la protección del patrimonio natural. No solo eso, sino que también muchos de los alojamientos de la zona han apostado decididamente por el turismo sostenible.

Te cuento qué ver y hacer en Periyar. ¿Me sigues?


  1. Qué hacer en Thekkady
  2. Qué hacer en el Parque Nacional de Periyar
  3. Dónde dormir en Periyar 
  4. Dónde comer en Periyar 
  5. Cómo llegar a Periyar

QUÉ HACER EN THEKKADY

Te puede resultar confuso, pero el Parque Natural de Periyar está justo en la frontera entre Kerala y Tamil Nadu. Por eso, hay dos localidades que se mencionan a menudo al hablar de Periyar: Thekkady pertenece a Kerala, mientras que Kumily es Tamil Nadu. Los hoteles, restaurantes y demás servicios ubicados en Thekkady están de hecho en la puerta de acceso al Parque Nacional de Periyar, mientras que los que están en Kumily quedan al menos a 2-3 kilómetros de la entrada.

Esta región fronteriza es de gran belleza natural puesto que los Ghats Occidentales de desploman sobre la llanura tamil dando lugar a espectaculares cascadas y una vegetación exuberante. Por el lado de Kerala, encontrarás las famosas plantaciones de té y los jardines de especias de donde los reinos malabares sacaron su riqueza a lo largo de los siglos.

Descarga el mapa con todas las actividades que puedes hacer en Thekkady y alrededores

Como todo el estado de Kerala, esta región cuenta con una gran diversidad cultural y religiosa, lo que te permitirá ver desde templos hindúes de las tribus de montaña hasta iglesias ortodoxas en medio de las plantaciones de té.

También se cultivan las artes tradicionales como el kathakali, la danza tradicional como el mohiniyattam y el bharatnatyam y las artes marciales indias, el kalaripayattu.

VISITA UNA PLANTACIÓN DE TÉ

El té fue introducido en la India por los británicos. Las principales zonas de cultivo están en el noreste en Assam y Darjeeling, pero la cordillera de los Ghats Occidentales también resultó ser un lugar excelente para el cultivo de la camelia sinensis o arbusto del té. En el límite entre Tamil Nadu y Kerala tenemos la famosa zona de Nilgiri Hills con poblaciones como Ooty y Coonoor en Tamil Nadu y en el lado de Kerala, puedes visitar las laderas de Munnar y el distrito de Idukki al cual pertenece Periyar.

Si te interesa una visita completa de plantación y fábrica de elaboración, debes ir a Connemara Tea Factory. Esta plantación de nombre irlandés, es propiedad local y tiene todos los elementos de un proyecto sostenible.

Dentro de la plantación hay pequeñas aldeas donde residen los trabajadores y varios servicios para las familias, como guardería y dispensario de salud. No en vano, Kerala es un estado donde los derechos sociales se implementan con mucho más rigor que en el resto de India.

Connemara Tea Factory cuenta además con una fábrica histórica con casi un siglo a sus espaldas. Se puede acceder en el recorrido guiado, aunque no está permitido realizar fotografías del interior de las instalaciones. Aquí no solo te explican el proceso de secado, fermentado y molido de las hojas del té, sino que lo podrás ver tú mismo, realizar todas las preguntas y degustar la infusión al final del recorrido.

La experiencia te ayuda a comprender el procesado del té hasta obtener la infusión que compramos en bolsa o en hojas. Sin embargo, la fábrica de Connemara produce un té negro de calidad media orientado al mercado local, por lo que no es un gran souvenir a no ser que vayas a preparar un chai en casa.

Hay muchos miradores en la carretera misma y en cada curva se te abre una nueva perspectiva. Para obtener una preciosa panorámicas de las laderas cubiertas de plantaciones ordenadas te recomiendo una parada en la Iglesia de la Vírgen de Velangani en Pattumalay o simplemente Pattumalay Church.

Muy cerca está la fábrica de té histórica de Pattumalay que también realiza una visita con guía a las instalaciones. Pertenece a Harrison Malabar la mayor productora de té y caucho de Kerala. Harrison Heritage tienen tres preciosos bungalows coloniales en la zona por si estás pensando en un hotel con encanto en las plantaciones de té de Periyar.

Si te interesa esta opción también te recomiendo Munnar, donde hay una oferta más centrada en las plantaciones y la historia y cultura del té.

Kerala | Plantación de té en Munnar © rarestohanean
Kerala | Plantación de té en Munnar © rarestohanean

CONOCE UN JARDÍN DE ESPECIAS

Los jardines de especias son una constante en toda la zona montañosa de Kerala. Aquí, a mil metros de altura, se ha cultivado durante milenios la pimienta o el cardamomo. Hoy ambos siguen siendo un producto importante de exportación, pero además permiten mostrar el crecimiento su crecimiento interrelacionado.

¿Sabías que los hombres cuidaban la pimienta y las mujeres el cardamomo?

Periyar | Especias
Periyar | Especias © PDPics

Hoy en día muchos de los jardines de especias han plantado otros árboles frutales, especias o hierbas medicinales para poder realizar una explicación completa de todos los productos agroalimentarios que se encuentran en Kerala, su crecimiento y sus usos.

En Periyar hay muchos jardines de especias. Es una actividad que si no has probado antes, te aporta mucha información y curiosidades sobre el origen y el uso de las especias. Si ya lo has visto en Sri Lanka o en otro lugar de India, puede ser que te parezca repetido.

Personalmente, me gusta el trato y las explicaciones que tienen en Ravi Spice Garden, aunque el más conocido es Abraham Spices. La visita al jardín suele ser gratuita, aunque puedes dejar una propina a la persona que te la muestra, si no es el mismo propietario.

El ingreso principal de estas instalaciones es la venta de especias de proximidad. No siempre son de producción propia, pero al menos están producidas en el área cercana. También encontrarás otros productos locales como café, té y chocolate. Si al final no te llevas nada y cambias de opinión en Thekkady y Kumily hay mucha oferta de especias tanto envasadas como a granel. ¡No te estreses con las compras!


Dos cosas que no te debes perder:

  • El mejor cardamomo del mundo que no ha perdido ni un ápice de aroma y sabor.
  • Prueba un cuadradito de chocolate negro, un anacardo tostado y un trozo de jengibre caramelizado. Todo a la boca y a disfrutar de la explosión de sabores.

RECORRE LAS MONTAÑAS FUERA DEL PERÍMETRO DEL PARQUE

Esta excursión la descubrí por desgracia debido a las inundaciones del verano de 2018. Tuvimos que cancelar alguna actividad y me sugirieron una ruta en jeep por Chelar Kovil. Fue un acierto total y no puedo dejar de recomendar que si vas a viajar a Periyar en grupo preguntes por esta excursión. Si vas solo, puedes buscar otros viajeros que se unan y contratáis una ruta en jeep por el perímetro del Parque Nacional de Periyar.

Periyar | Excursión en jeep
Periyar | Excursión en jeep © Enric Donate

¿Qué se visita? Obviamente es una ruta panorámica donde se sube a puntos accesibles por carretera que tienen vistas impresionantes de la superficie del Parque Nacional. A veces es necesaria una breve caminata. Realmente es la única manera de comprender la extensión real de la reserva natural de Periyar y apreciar los paisajes cambiantes de esta ecorregión.

La traca final son unas vistas espectaculares de la cascada de Chelar Kovil cayendo al vacío y la llanura de Tamil Nadu al fondo. Es algo que no te esperas, ya que se recorren pequeñas zonas pobladas de montaña con vegetación muy densa y tras un breve paseo se llega al borde de la cordillera con el salto de agua como principal atracción.

En tu hotel te pueden poner en contacto con alguno de los jeeps que realizar esta actividad.

ASISTE A UNA EXHIBICIÓN DE ARTES MARCIALES INDIAS

Kerala es un estado que se ha preocupado de poner en valor los conocimientos y artes tradicionales, por lo que tanto música como danza y teatro se cuidan con especial mimo. El kalaripayattu es el arte de la guerra que, como todo en India, tiene un fuerte componente religioso.

Cada día a las 6 de la tarde se realiza en Thekkady una demostración de kalaripayattu, una de las artes marciales más antiguas que se conocen. Su origen se remonta al siglo III aC. Tiene lugar en Kadathanadan Kalari, unas instalaciones para 200 personas alrededor de un foso para la lucha.

La exhibición se inicia y termina con una oración a los dioses y la bendición del armamento. Cuenta con demostraciones de lucha con y sin armas y otros ejercicios que detallan las habilidades de los luchadores. El objetivo no es la victoria o derrota de los contrincantes, sino la explicación de las disciplinas que componen este arte.

El espectáculo dura una hora y tiene un coste de 200 rupias. No es necesario reservar pero si lo haces con antelación podrás obtener los mejores asientos. Al final de la demostración se pueden realizar fotografías en la arena con los luchadores. Eso sí, hay que descalzarse.

⏰ 18.00. Todos los días.
💰 200 Rs.

En el mismo recinto también se puede presenciar una demostración de kathakali, el teatro ritual de Kerala. Creo que en Cochín se puede ver un espectáculo de mayor calidad en un escenario más adecuado.


ACTIVIDADES CON ELEFANTES EN PERIYAR

En el hinduismo el elefante tiene una función ritual como proveedor de buena fortuna y se había utilizado en el trabajo y en la guerra. Por ello, los indios han desarrollado técnicas de domesticación del elefante y los verás en muchos lugares, incluso en las ciudades.

Hoy en día, los elefantes en instalaciones cercanas a Periyar son domesticados para entretener a los turistas cuando a pocos kilómetros hay un Parque Nacional que los protege. Por eso, desde mi página te esaconsejo que des soporte a las actividades con animales en cautiverio. Lee más sobre este tema en FAADA y conoce centros de rescate de fauna en India.


QUÉ HACER EN EL PARQUE NACIONAL DE PERIYAR

La visita a Thekkady tiene como protagonista absoluto un recorrido por el Parque Nacional de Periyar. Como he mencionado anteriormente, este parque es el mayor dedicado al Proyecto Tigre en el sur de India. Tiene una extensión de 925 km2 de los cuales 300 son el núcleo del parque al cual no se tiene ningún tipo de acceso.

La historia del parque se inicia en 1895 con la construcción de la presa de Mulaiperiyar que dió lugar al lago actual. En 1930 el maharajá de Cochín lo convirtió en reserva de caza para evitar que las plantaciones de té avanzaran hacia Cardamom Hills, las Montañas del Cardamomo. En 1982 fue declarado Parque Nacional y está dentro de los proyectos de preservación del tigre de Bengala, del cuál tiene 24 ejemplares en libertad, y del elefante asiático.

Periyar es uno de los pocos Parques Nacionales de India que no cierra durante la temporada de monzón. Esto es así porque el clima es bastante estable a lo largo del año y el acceso no precisa de vehículos motorizados. Durante la época de lluvias, eso sí, algunas actividades pueden estar limitadas.

El lago de Periyar constituye una fuente de agua muy importante para la fauna del parque, especialmente en la estación seca. Alrededor del lago encontramos zona de pradera con buena visibilidad, pero el grueso de la reserva está compuesto por bosque tropical denso, perfecto para que los animales encuentren refugio.

El lago de Periyar
Periyar | El lago de Periyar © Mikko Koponen

Es un parque con una gran biodiversidad, aunque para los visitantes a menudo el tigre de Bengala y el elefante asiático son los principales atractivos. Después de haberlo visitado en diversas ocasiones, te puedo decir que comparado con los parques del norte de India como Ranthambore, la posibilidad de avistamiento de grandes mamíferos es menor, por la densidad de la vegetación y porque no se puede acceder con vehículo motorizado hacia el interior del parque.

El regalo es estar en la naturaleza, no es necesario llevarse ningún trofeo.

LOS ADIVASIS

Al adentrarte en el parque vas a encontrar muchas comunidades de adivasis o tribus originarias que ocupaban estos territorios y que tienen permiso especial para seguir realizando sus tareas tradicionales en los límites del parque.

Periyar | Miembro de un grupo tribal © Enric Donate
Periyar | Miembro de un grupo tribal © Enric Donate

Kerala tiene 35 grupos tribales reconocidos y Tamil Nadu 36. Estos grupos tribales están catalogados en la Constitución y son objeto de especial protección y programas de discriminación positiva como los intocables. En Periyar viven paliyam, mannan, urali, malarayas, madam, pandaram y ularas. 

Solo ellos pueden acceder de forma excepcional al núcleo del parque donde se encuentra el lugar sagrado de sus ancestros. El guía de naturaleza que te acompaña forma parte de uno de estos grupos y te pueda dar más información sobre sus actividades, modos de vida y creencias.

El Parque Nacional de Periyar te propone diferentes actividades con guías tribales de comunidades que solían habitar estas tierras, hoy protegidas. Las puedes consultar todas en este enlace (a menudo no funciona).

PASEO POR LA JUNGLA

El Nature Walk es un paseo de aproximadamente 3 horas con guía tribal por la orilla del lago. Se realiza en grupos reducidos de máximo 5 personas y las salidas son al amanecer y al atardecer para aprovechar las horas en que la fauna está más activa y el calor es más suave.

Se cruza con balsa de bambú un pequeño brazo del lago y se continúa caminando a través de pastizales y una zona de bosque tropical. El desnivel es escaso por lo que es una ruta apta para cualquier persona. Enseguida te encuentras en plena jungla y la banda sonora son los sonidos de la naturaleza.

Periyar | Nature Walk
Periyar | Nature Walk © Enric Donate

En esta ruta es difícil observar la gran fauna del parque, aunque en algún caso he visto rebaños de bisontes (gaur) y elefantes bañándose. Es excepcional ver el Tigre de Bengala. Sin embargo, se pueden apreciar sin dificultad numerosas aves, los langures de Nilgiri o incluso las ardillas gigantes.

El guía de naturaleza identifica toda la flora y fauna que nos encontramos en el camino y explica los usos que los grupos tribales les han dado a lo largo de los siglos Descubres, por ejemplo, como son las especies silvestres de productos cotidianos como el jengibre o el cilantro que ellos recolectaban de la naturaleza.

Hay que llevar un equipo adecuado, es decir, calzado deportivo, ropa cómoda y agua. Se recomienda sombrero o gorra, gafas de sol y manga larga. Antes de iniciar la ruta se proveen unos calcetines especiales para repelar las sanguijuelas que en ciertas épocas están muy activas en el parque. Estos se ponen por dentro del calzado y por encima de los pantalones.

NATURE WALK
⏰ 6.00 O 15.30. Todos los días.
💰 200 Rs. + la entrada general al parque (450 Rs).
🙋‍ Máximo 5 personas por grupo. Se pueden realizar varios grupos, pero el cupo es limitado.
🧗‍ Fácil. Llano o con poco desnivel
👟 Se requiere calzado deportivo, ropa cómoda y pantalón largo. Se recomienda chubasquero.

ADÉNTRATE EN EL PARQUE EN BALSAS DE BAMBÚ.

El Bamboo Raft es un recorrido en balsa de bambú que dura medio día o un día completo e incluye un tentempié o un almuerzo según la opción elegida.

Se realiza en grupos reducidos e incluye una parte de caminata similar a la anterior hasta llegar al embarcadero desde el cual mediante balsas de bambú te podrás adentrar en el parque nacional de Periyar.

Las posibilidades de ver gran fauna son mayores, incluso tigres de Bengala. No es de extrañar que la excursión incluya a un guardia armado en caso de que hubiera que ahuyentar algún peligro (es solo una medida de precaución). Además en esta actividad se pueden conocer los diversos ecosistemas del parque.

Esta salida es más cansada puesto que implica pasar en la jungla las horas de más calor del día, pero merece la pena aventurarse un poco más en un grupo reducido y en un medio tan respetuoso con el medio ambiente. Personalmente creo que si te interesa la naturaleza disfrutarás más de la salida de un día completo.

Recuerda que el tigre de Bengala no se alimenta de seres humanos y, de hecho, si ha comido pasa muchas horas descansando sin hacer nada. El único depredador del tigre es el cazador furtivo.

BAMBOO RAFT
⏰ 6.00. Todos los días.
💰 1100 Rs. + entrada general al parque (450 Rs).
🙋‍ Máximo 10 personas por grupo. Se pueden realizar varios grupos, pero el cupo es limitado.
🧗‍ Fácil. Llano o con poco desnivel.
👟 Se requiere calzado deportivo, ropa cómoda y pantalón largo. Se recomienda chubasquero.

RECORRIDO EN BARCA POR EL LAGO DE PERIYAR

La excursión en barca alrededor del lago de Periyar es la actividad más popular del parque. Tiene bastante mala fama porque se realizaba en vehículos a motor muy ruidosos y con mucha concurrencia. Para ser justos, ha mejorado el número de pasajeros y el ruido, pero no deja de ser un circuito por el lago con poca interacción con la naturaleza.

Desde la barca he visto leopardos y elefantes, puesto que amplías mucho el campo de visión. No solo puedes observar la orilla sino también los claros del bosque. Sin embargo siempre son avistamientos lejanos, ya que es difícil que la barca se aproxime sin ahuyentar a los animales.

Si optas por esta salida en barca, debes llevar unos buenos prismáticos para poder observar adecuadamente la fauna del parque.

BARCA
⏰ Varios horarios. Consultar disponibilidad. Todos los días.
💰 300 Rs. + entrada general al parque (450 Rs).

DÓNDE DORMIR EN PERIYAR

Muchos viajeros solo le dedican una noche a Thekkady, yo creo que se merece más. Si vas a disfrutar de este destino de montaña en Kerala puedes elegir entre una buena oferta de hoteles con encanto que tienen una política de sostenibilidad acorde con su proximidad al Parque Nacional de Periyar.

Mi favorito. Cardamom County ($$$) es una joya en medio de las montañas. Está muy cerca del lugar desde el que se accede al parque mediante buses eléctricos por lo que es perfecto si tienes que madrugar para tus actividades en el parque. Las habitaciones están en pequeñas cabañas con todas las comodidades. El hotel implementa varias medidas para minimizar sus residuos y ofrece agua purificada en botellas de vidrio en las habitaciones y el restaurante. Además de ser un bonito resort, tiene varias actividades de cortesía para los huéspedes como una demostración de danza clásica bharatnatyam o kuchipudi y clase de yoga en el jardín.

Periyar | Hotel Cardamom County © Enric Donate
Periyar | Hotel Cardamom County © Enric Donate

El de lujo. Elephant Court ($$). Ha sido una suerte que volviera a abrir después de algún tiempo cerrado por problemas legales. Para mí no tiene mucha diferencia con Cardamom County, pero lo cierto es que cuenta con una estrella más.  Las habitaciones están en cabañas distribuidas por el relieve irregular del terreno en medio de un bosque con grandes árboles. Una curiosidad es que las habitaciones tienen una indicación de la Meca, ya que es un hotel muy frecuentado por viajeros de Oriente Medio. Por la tarde sirven un café hecho a la forma tradicional frente a la piscina.

El más sostenible. Spice Village CGH Earth ($$$+). La cadena CGH Earth es una garantía de sostenibilidad y buen gusto. El trato es siempre exquisito y probablemente es el hotel más lujoso de Thekkady, aunque no lo luzca en sus estrellas. El complejo se inspira en la arquitectura tradicional de Kerala en el exterior, con cabañas de techo de paja, pero en el interior saca a relucir todo el confort típico de los hoteles de esta cadena. Como los anteriores, cuenta con espectáculos de danza y música clásica, yoga y otros talleres de artesanía local.

El económico. Cuando me alojo barato elijo el Michels Inn ($) por la proximidad a los servicios que necesito, pero te recomiendo Chrissie’s Hotel a solo 10 minutos del acceso al parque. Es un hotel de colores vivos y preciosas vistas. Despertarte en sus habitaciones te alegra el día.

Otra buena opción en Thekkady es alojarte con una familia. Hay muchas homestay disponibles en las plataformas de reserva más populares como Booking.com.

Me gusta particularmente alojarme en casas tradicionales como Kairali Palace ($) que está en la misma zona del Chrissie’s. El precio de las homestays en Periyar es inmejorable.

DÓNDE COMER

El pueblo de Thekkady tiene una amplia oferta hotelera y de restauración. Los mejores fogones seguramente están en los hoteles. Me gusta particularmente la cocina de Cardamom County y Spice Village, aunque son los más caros. Si te gusta comer bien, te recomiendo en especial la cadena CGH Earth cuida mucho que sus restaurantes incluyan productos de proximidad y promuevan recetas locales.

Periyar | Parotta de Kerala © Ashok Prabhakaran
Periyar | Parotta de Kerala © Ashok Prabhakaran

Una buena opción económica es Grandma’s Kitchen, un pequeño restaurante donde todo se cocina al momento. ¡No hay que ir con prisas! Sirven cerveza fresca para amenizar la espera. No te pierdas sus curris de Kerala, en especial el Fish Moilee con pan tradicional (Malabar/Kerala porotta), aunque también tienen comida asiática y occidental.

Un lugar del que tengo muy buen recuerdo, pero veo que las críticas en redes han ido a peor es Spice Garden.

El restaurante está dentro de un bosquecito, así que la llegada, especialmente por la noche, necesita de una dosis de confianza. Son 20 metros, o sea que no es ningún drama. La cocina está a la vista y está atendido por mujeres. Me gustó su ternera frita al estilo de Kerala (Beef Ularthiyatu). Aquí va la receta por si te animas a prepararla en casa. ¡Es muy fácil!

CÓMO LLEGAR A PERIYAR

Periyar está situado en los Ghats Occidentales, la cordillera que separa Tamil Nadu de Kerala. El único modo de llegar es por carretera a través de carreteras de curvas en buenas condiciones (salvo si ha habido inclemencias del tiempo). Hace años que está en estudio un aeropuerto en Anakkara.

🚘 Desde Madurai, se accede por una carretera que primero cruza amplias zonas de cultivo. Hay algunos hoteles decentes donde parar a tomar un café y usar el baño. El ascenso es abrupto, subiendo de repente hasta los 2000 metros del parque con vistas de algunas cascadas espectaculares cayendo al vacío. El recorrido dura 3-4 horas.

🚘 Por el lado keralí se puede llegar desde Cochín, Kumarakom o Allepey. La carretera serpentea entre plantaciones de caucho y de té. El paisaje se cubre a veces de neblina que sube desde los backwaters y le da un aura de misterio. El trayecto dura unas 4-5 horas desde Kumarakom. En la carretera hay pequeños puestos para parar a beber un té o un café, pero nada demasiado recomendable.

⛰ También puede ser que llegues desde Munnar, el destino por antonomasia de los amantes del té en Kerala. El trayecto se realiza enteramente por carretera de montaña y se tardan 3-4 horas.

 

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