Consejos para visitar Benarés © oreotikii
Destinos, India, Lo más popular, Uttar Pradesh

Consejos para visitar Benarés

La ciudad más sagrada del hinduismo tiene sus trucos.

Varanasi | Un autorickshaw © Enric Donate
Varanasi | Un autorickshaw © Enric Donate

Cada año visito Benarés con mis grupos y la gente se va fascinada.

Es una ciudad mágica, pero reconozco que no siempre la experiencia es ideal.

Benarés es una de esas ciudades que están en la lista obligada de destinos y para la que no todo el mundo está preparado.

ANTES DE EMPEZAR
🗺 DESCARGA el mapa de Benarés
📚 LECTURA RECOMENDADA Pather Panchali (película de S.Ray)


CONSEJOS FILOSÓFICOS PARA VISITAR BENARÉS

Como negar que si de aura especial hablamos, Benarés la tiene bien grande. Por ello, porque pienso que no hay que perdérsela, pero que hay que saber ir, me he decidido a escribir unos consejos para visitar Benarés y no morir en el intento.

Empiezo por los “consejos filosóficos” que, en realidad, son preguntas que te debes hacer antes de poner a la brava Benarés como el último destino de tu itinerario pensando que va a ser el clímax del viaje. A lo mejor lo es, o a lo mejor estás tan cansado que la sobrevives más que la experimentas.

¿QUIERO VISITAR VARANASI?

Con dos millones de habitantes, es una de las ciudades más pobladas del estado de Uttar Pradesh, uno de los más pobres de India. Benarés es considerada por muchos la ciudad más sagrada del hinduismo, dedicada al dios Shiva y la diosa Ganga, es un lugar donde el ritual funerario hindú toma una dimensión más pública.

Primer consejo. Pregúntate si de verdad quieres ir a Benarés.

Benarés es también un centro de estudios védicos y universitarios fundamental en India, donde aprender sánscrito, hindi, artes tradicionales… por lo que es un lugar con un ambiente intelectual y bohemio.

Varanasi | Música clásica © Vinson Tan
Varanasi | Música clásica © Vinson Tan

Benarés es un caos circulatorio y un sinsentido urbanístico. Benarés es un gran decorado que se puede ver desde una barca al amanecer o al atardecer para vivir el viaje como una película.

¿ESTÁS PREPARADO PARA VISITAR BENARÉS?

No me malinterpretes, en mi opinión cualquier persona está preparada para visitar Benarés. Sin emargo, debes hacerte la pregunta, especialmente si eres una persona aprensiva, muy compasiva, excesivamente empática. En Benarés la vida y la muerte conviven de forma muy natural y aunque te lo hayan contado, tal vez no esperas toparte con ella al girar una esquina.

Varanasi | Sadhu durmiendo frente al crematorio © Enric Donate
Varanasi | Sadhu durmiendo frente al crematorio © Enric Donate

El viajero con mochila tiene algo que en Benarés es precioso: el tiempo. Las concesiones a la comodidad no son un problema si puedes digerir la intensidad y singularidad de las experiencias que esta ciudad ofrece.

Sin embargo, si eres de los que tienen un tiempo limitado, ten en cuento que Benarés debe ser una etapa de, al menos, tres días y dos noches.

En mi opinión cualquier persona está preparada para visitar Benarés dedicándole su debido tiempo.

Recorrer la ciudad a toda prisa te confronta con todos los males de Benarés: la suciedad, las aglomeraciones, el mercado de lo religioso que se confunde con lo turístico…

Una visita express no te permite prepararte para vivir con naturalidad lo que la ciudad vive cotidianamente: el ritual religioso para los vivos,  la presencia constante de la muerte, desnuda, descarnada, y despojada de la trascendencia que le damos en Occidente, el sentido cíclico de la vida y del tiempo.

Varanasi | Secaderos de ropa © Enric Donate
Varanasi | Secaderos de ropa © Enric Donate

CONSEJOS PRÁCTICOS PARA VISITAR BENARÉS

CÓMO LLEGAR A BENARÉS

Casi nadie va a Benarés en vehículo propio o autobús. Los mejores medios de transporte para llegar a Benarés son el tren y el avión.

🚂 Hay múltiples trenes que salen a diario desde Delhi y Agra hacia Benarés (Varanasi Junction, algunos trenes paran en Mughal Sarai a 18 kilómetros del centro de la ciudad. También hay muchos trenes desde Kolkata y Mumbai.

El tren tiene varias clases según el nivel de comodidad y el número de pasajeros que van en cada compartimento.

Muchos viajeros quieren la experiencia hardcorde de ir en Sleeper (3ª clase sin aire acondicionado). Yo recomiendo que, al menos, inviertas en ir en 3ª con aire. Hay muchos motivos que me hacen preferirla. El menor número de viajeros sin asiento asignado y el hecho de que las ventanas están cerradas por cristales son solo dos.

Varanasi | Estación de tren © Enric Donate
Varanasi | Estación de tren © Enric Donate

La 2ª clase con aire acondicionado es una categoría más apta para todo tipo de viajero. Contrario a lo que uno puede pensar es muy utilizada por los locales y se puede tener una experiencia tan “india” como en las categorias inferiores. No hace falta torturarse. A menudo el problema es que no hay disponibilidad de plazas.

Recomiendo que, al menos, inviertas en ir en 3ª con aire.

El caso es que viajar en tren es una forma de vida en India y si se elige, hay que asumir las consecuencias. Los retrasos son habituales, no todo el mundo duerme durante el trayecto, los indios suelen conversar con la gente del compartimento…

✈ Benarés tiene cada vez más conexiones con las principales ciudades indias. Air India, Spicejet, Indigo, entre otras vuelan a Delhi y Mumbai. Las compañías de bajo coste como Indigo y Spicejet tienen vuelos por menos de 50€ por trayecto en aviones de buena calidad y servicio. El aeropuerto de Benarés está ligeramente apartado de la ciudad. Debes contar una hora de traslado.

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Plantéate si quieres vivir el tren y si tienes el tiempo para recuperarte de una noche que no va a ser la más cómoda de tu viaje. Si dudas, vuela.

EL MEJOR MES PARA VISITAR BENARÉS

Benarés tiene encantos en cualquier momento del año. El calendario hindú es generoso en festivales y, si no, la ciudad misma con su día a día es más que suficiente.

Hay tres momentos en que puede resultarte un poco incómodo viajar.

☀ VERANO. El calor extremo de mayo y junio hace difícil transitar por los ghats bajo el sol.  y el nivel del río deja ver amplios bancos de arena.

⛈ MONZÓN. El río está muy alto, en especial hacia mediados y finales de agaosto. Puede ser difícil, sinó imposible transitar por los ghats. Los callejones son muy estrechos, están congestionados y sucios durante el monzón; tampoco la humedad ayuda demasiado.En los últimos años las lluvias intensas han hecho que durante algunos días de agosto incluso se tuvieran que quedar amarradas las barcas que pasean por el río.

❄ INVIERNO. Diciembre y enero son época de frío y niebla. Un poco fantasmagórico.

👹 FESTIVALES HINDÚES. Otro tema a tener en consideración es el de las festividades religiosas. La mayoría se celebran en primavera y otoño 🌸+🍂, los meses a priori con mejor clima y más indicados para viajar a Benarés.

Ciertos festivales atraen a Benarés a muchísima gente de las áreas rurales vecinas. Si coincides con un festival como Holi o Diwali, disfrútalo en lugares donde haya familias y niños. No quiero infundir un miedo ineceseario, pero toma alguna precaución para evitar la muchedumbre, especialmente cuando haya grupos de jóvenes que podrían haber consumido bhang (marihuana). Incluso unos viajeros experimentados, entre los cuales estaba yo, tuvimos algún que otro percance en el Shivratri de 2009.

Si tienes dudas de si debes visitar Benarés, pero piensas que debes conocer el ritual hindú en el Ganges, te aconsejo Haridwar. Esta ciudad a los pies del Himalaya es uno de los lugares más sagrados para los hindúes y su aarti a la diosa Ganga es  multitudinarios. Para mi, es el más sobrecogedor que he presenciado en India.

ELIGE UN BUEN HOTEL EN BENARÉS

De nuevo, los jóvenes viajeros nos hemos alojado en Benarés en cualquier cuartucho por unas pocas rupias. Objetivamente, esos lugares no estaban indicados ni para el descanso ni para el aseo con un mínimo de higiene.

Elegir un lugar cómodo para dormir y gastarse un poco más es una buena inversión.

A veces, el motivo para no alojarse en un buen hotel es que no están cerca de los ghats. Lo cierto es que los ghats de noche son lugares oscuros, solitarios e incluso peligrosos. Sin embargo, te cuento que hay al menos 4 hoteles que te aconsejo en los ghats de Benarés: desde un hostel para mochileros hasta un hotel de lujo enfrente del Ganges.

Varanasi | Aarti en el Ganges © Enric Donate
Varanasi | Aarti en el Ganges © Enric Donate

El Hotel Palace on Ganges está sobre Assi Ghat es uno de los más conocidos y se puede en coche, autorickshaw y rickshaw. Assi Ghat te permite vivir los rituales de una forma menos multitudinaria que en Dasashwamedh Ghat, el ghat “principal”.

El hotel mejor valorado de la ciudad es el Taj Nadesar Palace, que no está al alcance de todos los bolsillos. Opciones de lujo y a mejor precio podrían ser el Ramada Varanasi, el inconveniente claro, la ubicación, más lejos del Ganges.

UNA CIUDAD PARA SENTARSE A VER LA VIDA PASAR

Si has llegado hasta aquí te mereces mi verdadero consejo: no te muevas. Deja que Benarés se mueva ante ti.

Una de las actividades mejor valoradas de la visita a la ciudad es el paseo en barca. Al atardecer o al amanecer desde la barca presenciamos a distancia el latir de Benarés.

Varanasi | Hombres jugando a las cartas en Panchkote Ghat © Enric Donate
Varanasi | Hombres jugando a las cartas en Panchkote Ghat © Enric Donate

Hay una forma de vivirlo de mucho más cerca si en lugar de ir para arriba y para abajo, te sientas en un ghat, uno tranquilo, uno que no sea de los más populares. Podrás formar parte del fascinante hacer cotidiano de Benarés, del lento e inexorable paso del tiempo.

Tómate un chai y charla con los locales, pregúntales sobre su vida, les encanta explicarla, y si alguien pensó que haría negocio contigo, al cabo de un rato hará una transición natural hacia el ser hospitalario y curioso que hay dentro de todo indio.

Descárgate el mapa de los lugares de interés en Benarés y los alojamientos recomendados

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